En los últimos días se está hablando muchísimo del reciente terremoto de Japón de magnitud 8,9 ¿o es intensidad?

El tamaño de los terremotos se encuentra determinado por la extensión del área de ruptura en el plano de falla (longitud y anchura de la ruptura), los cuales determinan la cantidad de energía liberada, y por tanto la amplitud, frecuencia de las ondas sísmicas que produce. Los terremotos grandes liberan una enorme cantidad de energía, mientras que los pequeños, no. Los sismólogos miden esta energía, con las escalas de magnitudes (M).

Las escalas de magnitud sísmica son logarítmicas, representan una valoración cuantitativa (instrumental) indirecta de la energía liberada por un terremoto basada en el desplazamiento del terreno registrado en los sismogramas (Escala Richter). Un terremoto M6 produce en el sismograma un desplazamiento 10 veces mayor de lo que lo haría un M5, y del mismo modo un terremoto M7 produciría un desplazamiento 100 veces mayor que el M5.

¿Cómo comparamos varios terremotos?
La energía liberada es siempre proporcional a la magnitud, pero un incremento unitario en la escala de magnitudes equivale a un incremento de energía 30 veces mayor. Así un terremoto M8 libera 90 veces más energía que un M5 (30×3=90), pero se requieren 27000 terremotos M5 para producir la misma energía que se libera durante un M8 (30x30x30=27000).

Richter2

Y entonces ¿qué es intensidad?
La intensidad responde a una estimación cualitativa de los efectos del terremoto basados en tres criterios básicos: cómo es percibido por las
personas, sus efectos sobre las edificaciones e infraestructuras y sus efectos sobre el terreno y el medioambiente. Por ejemplo, la escala de Mercalli es una escala de 12 grados desarrollada para evaluar la intensidad de los terremotos a través de los efectos y daños causados a distintas escructuras. En Europa se utiliza la Escala Macrosísmica Europea (EMS-98).

Queda claro que la intensidad de un terremoto varía con la cantidad de energía liberada (magnitud) y se encuentra condicionada por parámetros tales como la proximidad al epicentro, las características geológicas y la calidad y naturaleza de edificaciones e infraestructuras como carreteras, puentes, túneles,… por lo que un terremoto puede poseer un único valor de magnitud pero sentirse con diferentes valores de intensidad.